Se protéger de la maladie d’Alzheimer – Harvard Health

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photo d'un homme mûr souriant et tenant une raquette de tennis

La maladie d’Alzheimer est la forme de démence la plus courante : entre 60 % et 80 % des patients atteints de démence sont atteints de la maladie d’Alzheimer. La maladie est associée à une accumulation excessive d’enchevêtrements et d’amas de protéines dans et autour des cellules cérébrales. Ces enchevêtrements et amas rendent difficile la communication entre les cellules cérébrales et peuvent être la raison de la disparition des cellules.

Les scientifiques ne comprennent pas entièrement ce qui fait que certaines personnes contractent la maladie d’Alzheimer et d’autres non. Cependant, certains facteurs, comme l’âge avancé et les antécédents familiaux, sont associés à un risque plus élevé. La maladie d’Alzheimer est incurable, l’objectif principal est donc de ralentir la progression de la maladie une fois que des changements biologiques spécifiques sont détectés ou que les premiers symptômes apparaissent. De plus, des recherches récentes suggèrent qu’il est possible de réduire votre risque de développer la maladie d’Alzheimer, peu importe votre âge ou vos antécédents familiaux.

« Pour les personnes sans changements dans le cerveau, il n’est jamais trop tard pour réduire son risque, et même pour ceux qui ont des changements précoces, il est possible de changer les chances en votre faveur et de ralentir le déclin cognitif », explique le neurologue Dr Seth Gale, co- directeur du programme de santé cérébrale du Brigham and Women’s Hospital, affilié à Harvard.

Science imparfaite

Il est important de noter que la plupart des découvertes sur la maladie d’Alzheimer proviennent d’études basées sur la population. Les chercheurs examinent les comportements et les conditions médicales des personnes dans la quarantaine, la cinquantaine et au-delà, puis voient qui développe la maladie d’Alzheimer plus tard dans la vie. Cela leur permet de déterminer si ceux qui contractent la maladie (ou ceux qui ne le sont pas) partagent des caractéristiques spécifiques ou suivent des habitudes de vie particulières.

« Ce n’est pas parfait, et les résultats ne montrent qu’une association, plutôt qu’une cause et un effet directs. Mais ils brossent un tableau important selon lequel certains facteurs sont liés à un risque plus faible », explique le Dr Gale. Voici les facteurs qui ressortent. Le Dr Gale note que suivre une combinaison des stratégies énumérées ici pendant de nombreuses années offre la meilleure protection.

Exercer. Plusieurs études montrent que les personnes qui pratiquent une activité physique régulière ont un risque plus faible de développer la maladie d’Alzheimer que celles qui ne le font pas. On ne sait pas pourquoi l’exercice aide, mais la théorie principale est que l’activité augmente le flux sanguin vers le cerveau, ce qui aide probablement à maintenir l’apport de nutriments vitaux et d’énergie nécessaires pour protéger le cerveau de la détérioration au fil du temps. « De cette façon, l’exercice aide à préserver l’hippocampe, l’une des régions cérébrales responsables de la mémoire », explique le Dr Gale.

Il ajoute que les études n’ont pas déterminé si certaines activités aérobiques, effectuées pendant une durée spécifique, sont meilleures que d’autres. « Néanmoins, une bonne ligne directrice consiste à viser 150 minutes d’exercice d’intensité légère à modérée par semaine, comme la marche rapide, le vélo ou le tennis », dit-il. « Plus c’est mieux, et faire quelque chose est toujours mieux que rien. »

D’autres recherches ont suggéré que faire de courtes périodes d’exercices de haute intensité peut offrir une protection identique ou supérieure. Dans une étude publiée en ligne le 11 janvier 2023 par Le Journal de Physiologie, les chercheurs ont découvert que six minutes d’exercice de haute intensité (dans ce cas, le cyclisme) augmentaient la production d’une protéine spécialisée appelée facteur neurotrophique dérivé du cerveau (BDNF). Le BDNF aide à l’apprentissage et à la mémoire et pourrait protéger le cerveau du déclin et de la démence liés à l’âge. Alors que le cyclisme d’intensité plus légère également effectué pendant six minutes augmentait le BDNF, l’exercice bref et vigoureux était plus efficace.

Régime. Les personnes qui suivent un régime à base de plantes comme le régime méditerranéen ou MIND semblent moins susceptibles de développer la maladie d’Alzheimer. Bien que les deux régimes alimentaires soient similaires, le régime méditerranéen recommande des légumes, des fruits et au moins trois portions de poisson par semaine, tandis que le régime MIND privilégie les légumes à feuilles vertes comme les épinards, le chou frisé et le chou vert, ainsi que d’autres légumes. Le régime MIND recommande également les baies par rapport aux autres fruits et recommande une ou plusieurs portions de poisson par semaine. Une étude publiée en ligne le 8 mars 2023 par Neurologie ont constaté que les personnes qui suivaient l’un ou l’autre de ces régimes avaient moins d’amas de protéines et d’enchevêtrements de protéines associés à la maladie d’Alzheimer dans leur cerveau que les personnes qui ne suivaient pas de tels régimes.

Pression artérielle. Au fil du temps, l’hypertension artérielle peut endommager les vaisseaux sanguins dans tout le corps, y compris le cerveau. Les scientifiques ont découvert que l’abaissement de l’hypertension artérielle peut protéger contre la démence. Il y a un débat sur le nombre optimal pour réduire le risque de troubles cognitifs et d’Alzheimer.

Par exemple, en 2019, l’étude SPRINT MIND a suggéré qu’un objectif de moins de 120 millimètres de mercure (mm Hg) pour la pression artérielle systolique (le chiffre supérieur) est meilleur pour la santé du cerveau que 120 à 140 mm Hg. Cependant, une étude ultérieure, publiée en janvier 2022 dans Hypertension, ont constaté que le risque d’Alzheimer était le plus important chez les personnes ayant une pression artérielle systolique supérieure à 160 mm Hg, avec une réduction incertaine du risque en dessous de ce nombre. « Travaillez avec votre médecin pour trouver un nombre optimal qui est bon pour votre cœur et votre cerveau », explique le Dr Gale.

Ouïe et vision. Une étude publiée en ligne le 13 avril 2023 par Lancet Santé publique ont constaté que parmi les personnes malentendantes, celles qui n’utilisaient pas d’appareils auditifs avaient un risque de démence 42 % plus élevé que celles qui utilisaient des appareils auditifs. Le lien éventuel ? Le port d’un appareil auditif peut retarder le déclin cognitif en prévenant la surcharge cognitive, c’est-à-dire en empêchant le cerveau de travailler trop dur pour traiter les sons et les informations.

Des études ont également montré que les personnes âgées ayant une vision altérée – comme la baisse de la vue, les cataractes, le glaucome et la dégénérescence maculaire liée à l’âge – courent un risque accru de développer des problèmes cognitifs.

Comme pour l’ouïe, la correction des problèmes de vision peut réduire le risque d’une personne. Une étude publiée en 2022 dans JAMA médecine interne ont constaté que ceux qui avaient subi une intervention chirurgicale pour retirer leurs cataractes étaient 30 % moins susceptibles de recevoir un diagnostic de démence plus tard que ceux qui n’avaient pas subi d’opération.

Le lien entre les problèmes de vision et la démence pourrait être indirect, explique le Dr Gale : une mauvaise vision peut favoriser l’inactivité, qui est connue pour augmenter le risque de démence. « Il est également possible qu’une mauvaise vision entraîne directement la panne des processus cérébraux qui dépendent de la vision. Cela altère les réseaux cérébraux globaux et pourrait augmenter le risque de perdre plus de cellules cérébrales », dit-il.

Stimulation. Alors que la science établit un lien entre les activités qui sollicitent le cerveau et un risque moindre de maladie d’Alzheimer est en cours, les experts recommandent entre-temps de stimuler l’esprit autant que possible. Cela peut inclure rejoindre des clubs sociaux, acquérir de nouvelles compétences, lire, faire des puzzles et jouer à des jeux.


Image : © adamkaz/Getty Images

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