Pourquoi les vagues de chaleur deviennent-elles si courantes en Europe ?


La chaleur étouffante a battu des records à travers l’Europe la semaine dernière, la dernière d’une série de vagues de chaleur qui ont enflammé le continent depuis juin. Les températures ont atteint près ou au-dessus de 40 degrés Celsius dans une grande partie de l’Europe occidentale, et la chaleur se déplace maintenant vers l’est, où elle devrait persister jusqu’en août.

Les vagues de chaleur sont de plus en plus intenses, fréquentes et durables dans le monde en raison du changement climatique. Mais le schéma des vagues de chaleur qui se déroulent en Europe est une aberration mondiale.

« Nous avons eu une augmentation remarquable du nombre [and] l’intensité des vagues de chaleur », a déclaré le climatologue Robert Vautard du Laboratoire des sciences du climat et de l’environnement en France à VOA. « Le dernier n’est que la suite de la série. »

La vague de chaleur européenne de 2003 a été accusée de plus de 70 000 décès. Les vagues de chaleur suivantes en 2006, 2010, 2015, 2018, 2019 et 2020 ont tué des milliers d’autres.

L’Europe se réchauffe de manière disproportionnée

Désormais de 1,94 à 1,99 degrés Celsius plus chaude en moyenne que la moyenne préindustrielle, l’Europe s’est réchauffée de près de deux fois la moyenne mondiale de 1,1 degré. Les récentes vagues de chaleur européennes ont atteint des températures de trois à cinq degrés supérieures à celles enregistrées avant la période actuelle de changement climatique, a déclaré Vautard.

DOSSIER – Un officier de police donne de l'eau à un soldat britannique portant un chapeau traditionnel en peau d'ours, de garde devant le palais de Buckingham, par temps chaud à Londres, le 18 juillet 2022.

DOSSIER – Un officier de police donne de l’eau à un soldat britannique portant un chapeau traditionnel en peau d’ours, de garde devant le palais de Buckingham, par temps chaud à Londres, le 18 juillet 2022.

Mais alors que les modèles climatiques capturent un peu de cette chaleur supplémentaire, leurs prévisions sont en deçà du réchauffement réel en Europe.

« Nous ne comprenons pas pourquoi nous avons une telle augmentation [in temperature] que les modèles ne prédisent pas », a déclaré Vautard. « Les modèles prédisent facilement une augmentation de 1,5 à 2 degrés des vagues de chaleur extrême depuis environ 100 ans, mais ils ne prédisent pas 4 degrés. Donc, c’est vraiment exceptionnel. »

Dim Coumou, climatologue à la Vrije Universiteit Amsterdam, a déclaré à VOA que l’Europe se réchauffe trois à quatre fois plus vite que le reste des latitudes moyennes.

« Mais on ne comprend pas bien pourquoi les vagues de chaleur en Europe [have] augmenté plus rapidement que dans d’autres régions », a-t-il déclaré.

Les scientifiques continuent de chercher des réponses. Coumou étudie comment les changements dans le courant-jet encouragent les vagues de chaleur en Europe. D’autres facteurs potentiels incluent les sols desséchés et la lenteur de la circulation océanique.

Jet stream perturbé

Le climat de l’Europe est modéré par le courant-jet, un courant d’air rapide qui fait le tour de l’hémisphère nord d’ouest en est. Parfois, le courant-jet se divise en deux, ce que les scientifiques appellent un double jet. Les jets doubles sont normaux, mais le changement climatique semble les faire se produire plus souvent et durer plus longtemps.

Plus tôt ce mois-ci, Coumou et ses collègues ont publié des résultats dans Nature Communications, reliant les doubles jets fréquents et persistants aux vagues de chaleur européennes.

DOSSIER – Des rameurs partiellement bronzés s'entraînent par temps ensoleillé sur la Tamise près de Hammersmith à Londres.

DOSSIER – Des rameurs partiellement bronzés s’entraînent par temps ensoleillé sur la Tamise près de Hammersmith à Londres.

« Nous avons montré que, en particulier pour l’Europe occidentale, la fréquence accrue dans cet état de jet particulier peut expliquer … l’augmentation des vagues de chaleur ici », a-t-il déclaré.

Les résultats de Coumou montrent que pour l’Europe occidentale, presque toute la chaleur « supplémentaire » non prévue par les modèles climatiques peut être expliquée par les doubles jets. Pour l’ensemble de l’Europe, les doubles jets expliquent environ 30 % de l’excès de chaleur.

Sous un double jet, le flux d’air sur la majeure partie de l’Europe est plus lent que d’habitude, ce qui peut ouvrir la voie à des vagues de chaleur. La vague de chaleur actuelle, par exemple, a impliqué une poche d’air à basse pression qui s’est arrêtée au large des côtes du Portugal parce qu’elle était coupée des vents rapides du jet stream.

Sols secs, journées chaudes

Les vagues de chaleur de cette année ont vu « de fortes vagues, de forts motifs dans le jet », a déclaré Coumou. Mais s’il est encore trop tôt pour dire si un double jet était impliqué, Coumou a déclaré que les sécheresses en cours en Europe étaient « très probablement » un facteur de la vague de chaleur de juillet.

Les sols humides agissent comme un tampon contre la chaleur extrême, a expliqué la climatologue Sonia Seneviratne de l’ETH Zurich dans une note vocale à VOA.

« Lorsque le sol devient plus sec dans des régions où normalement ces sols sont humides, vous obtenez moins d’évapotranspiration, donc moins d’eau qui s’évapore à travers les plantes ou directement à partir des sols », a déclaré Seneviratne. « L’évapotranspiration consomme normalement beaucoup d’énergie, ce qui signifie que si elle n’a pas lieu, car les sols sont trop secs, cette énergie est plutôt utilisée pour réchauffer l’air. »

Seneviratne a convenu avec Coumou que l’aridité a probablement contribué aux vagues de chaleur de cette année.

« Il y a une indication claire que les colonnes montantes ont contribué à l’intensité des vagues de chaleur que l’on voit actuellement en Europe », a-t-elle déclaré.

Courants océaniques lents

Un ralentissement d’un courant océanique majeur – la circulation méridienne de renversement de l’Atlantique (AMOC) – pourrait également contribuer aux vagues de chaleur européennes.

DOSSIER - Des enfants se rafraîchissent dans une fontaine dans un parc au bord de la rivière à Madrid, Espagne, le 17 juin 2022.

DOSSIER – Des enfants se rafraîchissent dans une fontaine dans un parc au bord de la rivière à Madrid, Espagne, le 17 juin 2022.

L’AMOC transporte de l’eau chaude et salée vers le nord et amène de l’eau profonde et froide vers le sud. Les modèles climatiques prédisent depuis longtemps que l’AMOC ralentira à mesure que le climat se réchauffe, et certains chercheurs pensent que cela se produit déjà.

« Ce n’est toujours pas sûr à 100% … mais il y a en fait beaucoup de preuves indiquant un ralentissement de l’AMOC au cours des dernières décennies », a déclaré le physicien du climat Levke Caesar de l’Université de Maynooth en Irlande dans un message vocal à VOA.

Un ralentissement de l’AMOC refroidirait l’Atlantique Nord, favorisant des modifications du courant-jet qui canaliseraient plus d’air chaud du sud vers l’Europe centrale. Cela pourrait provoquer des vagues de chaleur en Europe, a déclaré César.

Pourtant, César a averti que malgré le ralentissement à long terme de l’AMOC, il y a encore des années où il tourne à plein régime. Elle a également déclaré qu’il y avait des indications que l’AMOC n’était pas impliqué dans les dernières vagues de chaleur européennes.

« L’Atlantique Nord n’est pas particulièrement froid en ce moment, ce qui pourrait indiquer [that] dans ce cas, l’AMOC n’a pas joué un grand rôle », a-t-elle déclaré.

Cause et effet

Tous les moteurs potentiels des vagues de chaleur européennes peuvent interagir, ce qui rend difficile la détermination d’une cause unique pour une vague de chaleur donnée – ou pour le schéma inhabituellement fort des vagues de chaleur extrêmes en Europe dans son ensemble.

« Il est difficile d’établir des relations de cause à effet parce que tout se passe dynamiquement ensemble », a déclaré Coumou.

Des recherches supplémentaires sont nécessaires pour comprendre exactement pourquoi l’Europe se réchauffe rapidement, ont convenu la plupart des chercheurs qui ont parlé à VOA.

Ce qui est clair, c’est que l’été en Europe ne fera que se réchauffer. Vautard a déclaré que les décideurs européens devraient se préparer à de futures vagues de chaleur aussi intenses que 50 degrés maintenant et ne pas attendre que les modèles climatiques rattrapent la réalité.

« Quarante degrés [Celsius] atteint à Londres — je pense que si quelqu’un m’avait dit cela il y a 20 ans, je ne l’aurais pas cru. Mais maintenant, c’est ici », a déclaré Vautard.

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