Lewis Hamilton domine le GP de F1 du Qatar pour réduire l’avance de Max Verstappen | Formule Un


Vingt courses au cours d’une saison de Formule 1 exténuante, Lewis Hamilton reste implacable et inébranlable dans sa détermination à mener la lutte pour le titre jusqu’au bout. Avec sa victoire dominante sur son rival Max Verstappen lors du premier Grand Prix du Qatar, le champion du monde a veillé à ce que cette bataille captivante et finement équilibrée soit dans la balance. Hamilton est clairement motivé et à juste titre sur cette preuve du circuit de Losail, où son équipe Mercedes a peut-être livré la voiture pour faire la différence à un moment crucial.

Hamilton a gagné avec une course consommée et contrôlée du pôle au drapeau, parfait avec un rythme que Verstappen ne pouvait pas défier. Il a réduit l’avance du Néerlandais de 14 à huit points, avec 52 points disponibles lors des deux dernières courses, l’Arabie saoudite et Abu Dhabi.

Un Hamilton visiblement énergique, qui a remporté des victoires consécutives après la victoire au dernier tour au Brésil, savourait le défi et il était impossible de ne pas sentir que l’élan avait changé derrière sa tentative de remporter un huitième titre record. « J’adore ça, dit-il. « J’aime la bataille serrée, la pression et les exigences qu’elle impose à vous et à toute l’équipe. J’ai vraiment apprécié, nous apporterons notre triple A pour les deux dernières courses. Je me sens bien, la voiture est meilleure que jamais, j’attends avec impatience la bataille.

Le Red Bull de Verstappen ne pouvait tout simplement pas suivre le rythme de la Mercedes, mais il est au moins resté proche de Hamilton pendant toute la course alors qu’ils laissaient le terrain loin dans leur sillage. Le Néerlandais a considéré sa deuxième place comme une très bonne remontée, étant parti de la septième place après s’être vu infliger une pénalité sur la grille peu avant la course pour ne pas avoir ralenti à cause des drapeaux jaunes agités en qualifications. Fernando Alonso d’Alpine a décroché une superbe troisième, son premier podium en 104 courses, la dernière en Hongrie en 2014.

Mercedes et Hamilton ont livré à Losail avec l’exécution sans faille dont ils savent qu’ils seront nécessaires pour remporter le titre mais, surtout, avec un rythme effrayant. Leur voiture, a confirmé le directeur de l’équipe Toto Wolff lorsqu’on lui a demandé, était meilleure maintenant qu’elle ne l’avait été toute la saison avec son pilote sous une forme menaçante après son rétablissement des pénalités au Brésil.

« Oui, certainement », a-t-il déclaré. « La voiture est rapide en ligne droite et bonne dans les virages. Lewis est totalement dans la zone, le lion s’est réveillé à Interlagos. L’Arabie saoudite devrait être une bonne piste pour nous. Si tout le monde termine la course, [the battle] va aller à Abu Dhabi. Notamment, les deux sont des courses de nuit dans des conditions très similaires à celles du Qatar où Mercedes a trouvé le bon endroit pour la voiture avec empressement.

Verstappen a reconnu qu’il ne pouvait rien faire. « Nous n’avions tout simplement pas le rythme pour les égaler », a-t-il déclaré. « Mais il reste deux courses et beaucoup de choses peuvent arriver. » Après la course, le directeur de l’équipe Red Bull, Christian Horner, qui avait subi un week-end éprouvant, n’a trouvé aucun répit lorsqu’il a été convoqué par les commissaires sportifs pour avoir potentiellement discrédité le sport après ses commentaires critiques concernant la préparation de la pénalité de Verstappen.

Il a reçu un avertissement, mais le déficit de Red Bull par rapport à Mercedes sera plus préoccupant. Après la victoire de Verstappen au Mexique, Horner avait déclaré qu’ils devraient jeter le formulaire en anticipant qui pourrait avoir l’avantage lors de ces dernières rencontres. Pourtant, avec les victoires consécutives de Hamilton, cette forme semble avoir basculé de façon inquiétante en faveur de Mercedes à un moment charnière.

Lewis Hamilton est serein de l'avant alors qu'il remporte le Grand Prix du Qatar
Lewis Hamilton est serein de l’avant alors qu’il remporte le Grand Prix du Qatar. Photographie : Thaier Al-Sudani/Reuters

Hamilton avait quatre dixièmes d’avance en qualifications et bénéficiait d’un avantage définitif dans le rythme de course. Red Bull remet toujours en question la légalité de l’aileron arrière de Mercedes et la vitesse en ligne droite qu’il confère à leur voiture et, après un week-end dominé par une politique houleuse entre les équipes, cette bataille hors piste susceptible de se dérouler dans la salle du steward seulement s’intensifier.

Au Qatar, où la version à force d’appui plus élevée de l’aile est préférée, Red Bull pensait qu’aucun avantage n’était gagné, mais ils pourraient encore protester lors de la prochaine manche. Mercedes reste convaincue de sa légalité et quoi qu’il en soit, après avoir terminé en tête ici, sera confiante pour les courses décisives.

La course était celle de Hamilton dès le départ, surtout après que la pénalité de Verstappen l’empêchait de se battre pour la tête dès le premier virage. Hamilton a fait ce qui était nécessaire avec un bon départ, conservant son avance au premier virage tandis que Verstappen était également parti comme une balle.

Il est passé de la septième à la quatrième en sortant du premier virage. Derrière Alonso et Pierre Gasly, il les avait tous deux dépassés au cinquième tour pour prendre la deuxième place mais, à partir de là, les deux premières positions étaient établies.

Ils ont dûment échangé le slugfest de temps au tour qui est devenu familier cette saison alors qu’ils ont échangé les meilleurs tours, mais Hamilton a maintenu l’écart à cinq secondes en quittant le peloton.

Au 13e tour, cependant, Hamilton a commencé à montrer le rythme qu’il avait démontré lors des qualifications, mettant plus de six secondes sur son rival tandis que les deux maintenaient un rythme féroce, déjà à 30 secondes d’Alonso en troisième.

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Ils se sont affrontés sur les deux arrêts aux stands et Verstappen a reconnu qu’il ne pouvait pas contester. « Amusons-nous un peu, nous allons être deuxièmes de toute façon », a-t-il dit et l’équipe lui a dûment donné le feu vert pour marteler ses pneus, mais il n’a toujours pas pu faire impression sur les sept secondes d’avance.

Verstappen a effectué un arrêt tardif pour s’assurer le tour le plus rapide pour le point supplémentaire mais, avec une avance de 10 secondes dans le dernier tiers, le champion du monde avait fait assez pour sceller une victoire confortable. C’était quelque peu banal dans le panthéon des 102 victoires d’Hamilton, mais inévitablement significatif pour le championnat.

Sergio Pérez de Red Bull était quatrième et Esteban Ocon d’Alpine cinquième. Lance Stroll et Sebastian Vettel étaient sixième et 10e pour Aston Martin, Carlos Sainz et Charles Leclerc septième et huitième pour Ferrari et Lando Norris neuvième pour McLaren.

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