Les économistes doivent être plus en contact avec nos sentiments


Les sentiments comptent. C’est assez évident. Ce qui est moins évident, c’est ce que les spécialistes des sciences sociales et les mordus de la politique devraient faire à ce sujet. J’ai écrit de nombreuses fois sur les efforts déployés pour mesurer le bonheur, mais ces efforts ont fourni des informations qui semblent parfois décevantes.

Il s’avère que les gens sont moins satisfaits de leur vie lorsqu’ils sont en mauvaise santé ou au chômage ou que leur mariage s’effondre. Ce ne sont pas là des contre-intuitions révolutionnaires.

Une question courante pour mesurer le bien-être consiste simplement à demander aux gens d’évaluer leur propre vie : dans quelle mesure sont-ils satisfaits, sur une échelle de 0 à 10 ? Une question sensée, mais qui semble grossière par rapport à la batterie de données que nous pouvons collecter sur les prix et les revenus.

En effet, j’ai un jour gentiment taquiné la communauté des chercheurs sur le bonheur en suggérant que nous n’apprendrions pas grand-chose sur la façon de réformer les institutions économiques d’une nation en demandant aux citoyens : « Dans l’ensemble, à quel point pensez-vous que vous êtes riche ces jours-ci, sur une échelle de 0 à 10 ? ? » La question semble idiote et rappelle à quel point nous en savons peu sur le bien-être.

Eh bien, la blague est sur moi. C’est peut-être précisément la question que nous devrions nous poser. Une étude récente de Federica Liberini, Andrew Oswald, Eugenio Proto et Michela Redoano a examiné l’impact de ce que les gens pensent de leurs finances. Liberini et ses collègues se sont penchés sur une question d’une enquête universitaire de longue date, Comprendre la société : « Dans quelle mesure diriez-vous que vous vous débrouillez vous-même financièrement ces jours-ci ? ». Les réponses variaient de 1 (vivre confortablement) à 5 (trouver cela très difficile).

Les chercheurs ont découvert que les personnes qui disaient vivre confortablement étaient plus susceptibles de soutenir la campagne Remain au Royaume-Uni. Ceux qui trouvaient leurs finances très difficiles avaient tendance à sympathiser avec Vote Leave. En effet, écrivent les chercheurs, « les citoyens britanniques sentiments à propos de leurs revenus étaient un bien meilleur prédicteur des opinions pro-Brexit que leur revenus réels.

Ensuite, il y a l’inégalité. Objectivement parlant, il est loin d’être clair que l’inégalité des revenus augmente. Au Royaume-Uni, l’inégalité des revenus a atteint des niveaux élevés au cours des années 1980 et s’y est globalement maintenue depuis. À l’échelle mondiale, il n’y a pas non plus de raison évidente de s’alarmer. Les revenus ont augmenté beaucoup plus rapidement en Chine et en Inde – deux grands pays pauvres – qu’aux États-Unis ou en Europe, ce qui a exercé une pression à la baisse sur les inégalités de revenus.

Mais les sentiments des gens ? Ils racontent une histoire différente. Jon Clifton, le chef de Gallup, qui suit le bien-être dans le monde depuis de nombreuses années, note une polarisation dans les évaluations de la vie des gens. Par rapport à il y a 15 ans (avant la crise financière, les smartphones et le Covid-19), deux fois plus de personnes déclarent aujourd’hui avoir la meilleure vie possible qu’elles pourraient imaginer (10 sur 10) ; cependant, quatre fois plus de personnes déclarent vivre la pire vie qu’elles puissent concevoir (0 sur 10). Environ 7,5 % des gens sont maintenant dans le paradis psychologique, et à peu près la même proportion dans l’enfer psychologique.


Cela reflète-t-il nos réalités subjectives, ou avons-nous tous appris à tout mettre en avant, bon ou mauvais ? Je ne suis pas sûr, mais Gallup n’est pas le seul à trouver des preuves claires d’une détresse psychologique généralisée.

« Cela ressemble à quelque chose qui s’apprête à exploser », a déclaré le lauréat du prix Nobel Daniel Kahneman, lors d’une récente conférence à Oxford sur la recherche et la politique en matière de bien-être. Oswald, l’un des auteurs de l’étude de Federica Liberini, y parlait également et présentait une sombre série de diapositives sur la détresse mentale et la confiance dans le gouvernement. « Nous avons besoin de données détaillées sur les sentiments de ressentiment humain, de frustration, de colère et de retard », a déclaré Oswald.

Mais nous ne devons pas oublier de collecter également des données sur des émotions plus optimistes. Lors de la même conférence, Carol Graham de la Brookings Institution s’est concentrée sur l’espoir. C’est important, a dit Graham, parce que « les gens qui croient en leur avenir sont beaucoup plus susceptibles d’y investir ». L’espoir déclenche une action positive.

Par exemple, une étude menée par Graham et Kelsey O’Connor a révélé qu’aux États-Unis, les personnes qui ont de l’espoir pour l’avenir ont tendance à vivre plus longtemps – et que cet optimisme est un meilleur prédicteur d’une faible mortalité que le revenu. Une autre étude (par Graham et Julia Pozuelo) a révélé que dans un quartier à faible revenu de Lima, au Pérou, les jeunes avaient de grandes aspirations. La plupart avaient pour objectif d’aller à l’université, même si aucun de leurs parents ne l’a fait. Plus les aspirations pour l’avenir sont élevées, plus les actions du présent sont prometteuses. Par exemple, les étudiants en herbe étaient moins susceptibles d’abuser de drogues et consacraient plus de temps aux travaux scolaires.

Pendant ce temps, à St Louis, Missouri, Graham et O’Connor ont découvert que les jeunes Afro-Américains à faible revenu avaient des aspirations éducatives plus élevées et plus de soutien pour ces aspirations que les jeunes Blancs à faible revenu. Ceci malgré le fait que, objectivement, les répondants blancs semblaient dans une meilleure situation. Ils avaient plus de revenus, plus d’accès à l’assurance maladie, étaient plus susceptibles d’avoir les deux parents vivant à la maison et plus susceptibles d’avoir un parent ayant une expérience universitaire.

Comme dans d’autres domaines, il existe un écart entre les circonstances objectives des gens et ce qu’ils ressentent à propos de ces circonstances.

En étudiant cet écart, nous pouvons espérer élaborer des politiques meilleures et plus réactives. Si nous ne le faisons pas, alors il y a un revers à l’optimisme, clairement exprimé dans le titre du prochain livre de Graham : Espoir et désespoir.

Le nouveau livre de Tim Harford est ‘Comment faire en sorte que le monde s’additionne

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