Les activités métallurgiques de Sanjeev Gupta manquent les paiements d’impôts au Royaume-Uni

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Les usines métallurgiques de Sanjeev Gupta ont raté des paiements aux autorités fiscales britanniques, alors que les inquiétudes montent sur son empire industriel à la suite de l’effondrement de son principal bailleur de fonds, Greensill Capital.

Les entreprises contrôlées par Gupta, dont le conglomérat tentaculaire comprend le troisième plus grand producteur d’acier britannique, n’ont pas réussi à transférer les sommes dues à HM Revenue & Customs dans le cadre du système de rémunération au fur et à mesure (PAYE) pour les employés ainsi que de la TVA, selon des personnes familières avec la question.

L’une des personnes a déclaré qu’une partie de l’argent dû provenait de reports que le gouvernement avait accordés l’année dernière pour aider les entreprises à faire face à l’impact de la pandémie de coronavirus.

Le développement intervient alors que Gupta a admis lors d’une réunion de crise avec les responsables syndicaux britanniques mardi que l’implosion du groupe de financement de la chaîne d’approvisionnement Greensill avait créé « une situation difficile » qui nécessite « une gestion prudente et une accélération de nos plans ».

Dans ses premières remarques publiques depuis que Greensill a déposé sa candidature lundi, Gupta a déclaré aux responsables que le groupe disposait d’un «financement adéquat» pour ses besoins actuels, mais cherchait à obtenir un financement alternatif à long terme. Il a toutefois ajouté que certaines parties des opérations sidérurgiques britanniques étaient déficitaires et nécessitaient un soutien.

La disparition de Greensill a alimenté l’anxiété des 5000 employés qui travaillent dans les entreprises de métaux et d’ingénierie de Gupta en Grande-Bretagne, une partie de son empire mondial qui s’étend des aciéries aux installations électriques et emploie 35000 personnes. Les entreprises sont regroupées au sein de GFG Alliance, un ensemble restreint d’entreprises appartenant à la famille Gupta.

GFG Alliance a refusé de commenter la question fiscale. HMRC a déclaré que «en raison de la confidentialité des contribuables, nous ne sommes pas en mesure de commenter une entreprise identifiable».

Le dépôt de l’administration de Greensill devant un tribunal de Londres a couronné un démêlage spectaculaire pour un groupe qui a soutenu l’ascension fulgurante de Gupta. En un peu plus de cinq ans, l’ancien négociant en matières premières a construit une centrale industrielle avec un chiffre d’affaires de 20 milliards de dollars grâce à des accords incessants, avec des promesses de relancer des usines de métaux en difficulté.

Les avocats de Greensill, qui comptaient l’ancien Premier ministre britannique David Cameron comme conseiller et étaient soutenus par SoftBank, ont déclaré au tribunal qu’il avait 5 milliards de dollars d’exposition à l’Alliance GFG, ajoutant que les entreprises de GFG «connaissaient actuellement des difficultés financières».

Des documents judiciaires ont également confirmé un rapport du Financial Times la semaine dernière selon lequel GFG avait cessé de rembourser Greensill et était ainsi tombé en défaut sur ses emprunts.

L’escalade de la crise a laissé le gouvernement écossais sous pression pour clarifier la portée du prêt qu’il a accordé en 2016 lorsque Gupta a acheté une fonderie d’aluminium à Lochaber et deux centrales hydroélectriques à proximité.

Murdo Fraser, secrétaire aux finances fantôme du Parti conservateur écossais, a déclaré qu’il cherchait des éclaircissements, «en particulier en ce qui concerne la part de l’argent des contribuables qui pourrait être menacée».

« Ils [the SNP government] doit expliquer ce qui se passe, les termes de ces accords et faire tout son possible pour isoler les fonds publics des pertes inutiles », a-t-il ajouté.

Lors de la réunion de crise avec les syndicats britanniques, Gupta a déclaré que l’activité Aciers spéciaux du groupe avait vu la demande pour certains de ses produits chuter de 60% alors que la pandémie frappait le secteur aérospatial. Liberty Steel, la principale activité sidérurgique de Gupta, est en pourparlers avec les clients et les fournisseurs pour améliorer les flux de trésorerie et sécuriser des fonds de roulement supplémentaires pour «soutenir l’entreprise». Il y avait une «concentration quotidienne» sur la gestion de la trésorerie, a-t-il ajouté.

Le groupe profite de la forte hausse des prix des métaux, a ajouté Gupta. Les prix de l’acier se négocient au plus haut niveau depuis plus d’une décennie grâce à un rebond robuste en Chine.

Les syndicats ont déclaré que les discussions avaient été «positives et constructives».

Les efforts de Gupta pour rassurer les syndicats sont intervenus alors que les données du gouvernement ont montré que les principales activités industrielles de GFG, dont certaines appartiennent à Gupta et d’autres à son père, tirent des centaines de milliers de livres par mois dans le cadre du programme de congés du Royaume-Uni. D’autres entreprises non industrielles tirent de plus petites sommes dans le cadre de ce programme, notamment sa société de négoce de matières premières et une société créée pour gérer une collection de voitures classiques.

Un manque de transparence financière de la part de GFG Alliance, qui est un ensemble d’entreprises plutôt qu’une entité juridique elle-même, a attiré l’attention des banquiers, des assureurs et des régulateurs.

La Banque d’Angleterre a forcé la semaine dernière un prêteur appartenant à Gupta, la Wyelands Bank, à restituer des millions de livres sterling en dépôts de détail. Cela faisait suite à une enquête du FT qui montrait comment la banque acheminait de l’argent vers les entreprises de son propriétaire via une série de sociétés écrans.

Reportage supplémentaire de Cynthia O’Murchu à Londres et de Mure Dickie à Édimbourg

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