L’écosystème technologique de Sudbury Nickel Miner vise à trouver une solution d’exploitation minière ultra-profonde sûre


Glencore Sudbury INO envisage la mécanisation pour le chargement et le câblage d’explosifs sous terre

Les opérations intégrées de nickel de Glencore à Sudbury (SINO) ont extrait à peu près tout ce qu’il y a à exploiter dans ses propriétés de Sudbury, et donc, pour avoir une présence future dans la ville, l’entreprise sait qu’elle devra exploiter plus profondément.

À son projet Onaping Depth, au nord de Sudbury, des plans sont en cours pour descendre à 2 700 mètres, à partir d’environ 1 200 mètres à la mine Craig existante, où un nouveau gisement attend.

Mais la grande question demeure: comment font-ils cela tout en relevant les défis de sécurité posés par l’exploitation minière ultra-profonde?

«Il est assez clair pour nous que la sismicité que nous rencontrerons là-bas sera un grand changement par rapport à l’endroit où nous sommes», a déclaré Michael MacFarlane, consultant en innovation de Glencore SINO, lors de la conférence virtuelle sur la santé et la sécurité minière du 14 avril 2021 organisée par Workplace Safety North.

«C’est ce qui a vraiment été la force motrice de ce projet de développement en profondeur et en toute sécurité.»

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Les étapes du cycle de développement d’une mine, telles qu’elles sont effectuées aujourd’hui, exigent toujours que les travailleurs soient en face, a-t-il noté, mais cela reste l’une des zones les plus dangereuses de la mine.

Au lieu de simplement trouver comment protéger les travailleurs au visage, Glencore veut aller plus loin et éloigner les travailleurs du danger, a déclaré MacFarlane.

Plus précisément, l’entreprise recherche une solution pour charger des explosifs dans la roche et les câbler pour la détonation, une tâche qui nécessite toujours un contact humain.

Cela signifie rechercher les avancées technologiques les plus prometteuses disponibles pour aider à automatiser cette étape.

«Nous voulons découvrir la technologie et la mettre ensemble de manière nouvelle et créative pour créer de la valeur à court terme», a déclaré MacFarlane. «À Glencore, c’est ainsi que nous définissons l’innovation.»

La société rassemble un «  écosystème  » de fabricants d’équipements, de petites startups, de sociétés minières, d’instituts de recherche et d’organisations à but non lucratif pour collaborer à la recherche des meilleures solutions au problème.

MacFarlane a déclaré que Glencore avait engagé environ 100 entités différentes dans le cadre de ce groupe de développement stratégique.

«Traditionnellement, les sociétés minières regardaient qui est là-bas, choisissaient la meilleure technologie, puis établissaient une sorte de partenariat stratégique», a déclaré MacFarlane.

«Ce que nous avons l’intention de faire, c’est d’essayer d’enrôler autant d’entreprises et de travailler ensemble, de prendre tous les prototypes avancés, toutes les bonnes idées et… en tant qu’industrie, de les soutenir toutes, car vous ne savez pas lesquels on va vraiment livrer. « 

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Bien que MacFarlane ait souligné que Glencore en était encore aux tout premiers stades de ce projet, la société a identifié sept solutions prometteuses.

Le favori est Avatel, qui est un transporteur Epiroc équipé d’un système de charge sans fil et automatisé développé par Orica qui permet à un seul opérateur de compléter l’ensemble du cycle de charge depuis la cabine du véhicule.

Une deuxième offre est le RoboMiner d’Enaex, un fabricant d’explosifs chilien qui a mis au point un robot qui fonctionne à distance à l’aide de réseaux sans fil pour amorcer et charger les trous de mine.

Plus près de chez nous, un troisième concurrent est le chargeur à distance fabriqué par Tesman, une entreprise de Sudbury établie au Centre d’innovation NORCAT.

Sa solution est un accessoire d’équipement qui peut nettoyer, inspecter et charger les trous à l’aide de la télécommande et de la technologie de surveillance à distance.

MacFarlane a qualifié les progrès réalisés par ces entreprises d’encourageants, notant que Glencore vise à utiliser certaines technologies d’ici la mi-2023.

«Ces trois (options) à elles seules représentent un bon progrès, et nous pensons, avec le temps qu’il nous reste et en essayant d’amener l’industrie à soutenir au moins ces trois et à les faire avancer, que nous serons en forme d’ici deux années. »

Cependant, travailler à quatre mètres du visage est toujours considéré comme à haut risque et, à terme, l’entreprise envisage de retirer complètement les travailleurs des rubriques de développement et de faire plus de travail depuis la surface, a déclaré MacFarlane.

Cela pourrait conduire à repenser les étapes du cycle de développement, telles que l’exécution simultanée de plusieurs activités – déblayage lors du démarrage du support au sol, ou forage et finition du support au sol – pour améliorer la productivité et augmenter le taux de développement, a-t-il ajouté.

«En fin de compte, ce que nous aimerions faire avec l’automatisation, c’est que si nous pouvons nous démontrer que nous pouvons reculer de quatre mètres du visage, pourriez-vous reculer à 100 mètres du visage? Pourriez-vous réellement remonter à la surface? Dit MacFarlane. «C’est ce que nous nous défions.»

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