Le titre des World Series of Birding revient à une équipe étudiante de Princeton

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CAPE MAY, New Jersey – Lors d’une course de minuit à minuit, six étudiants de l’Université de Princeton dans une fourgonnette ont parcouru le New Jersey de haut en bas pour repérer plus de 200 espèces d’oiseaux et remporter la victoire ailée dans les World Series of Birding du New Jersey Audubon.

Deux élèves utilisent des télescopes pour trouver diverses espèces d'oiseaux

Depuis une plate-forme d’observation à Coral Avenue Beach, Claire Wayner et Patrick Newcombe regardent à travers des télescopes pour identifier les oiseaux qui volent au large de Cape May Point.

Les Princeton Tiger Shrikes – du nom d’une variété d’oiseaux d’Asie de l’Est qui empalent leurs proies sur des épines et des barbes – ont commencé la compétition le 14 mai avant l’aube en écoutant des hiboux et d’autres oiseaux nocturnes dans un marais près de la frontière de New York.

« C’est la compétition « grand jour » la plus intense de toutes. C’est tout à fait quelque chose dans lequel se lancer », a déclaré Julian Gottfried, un junior montant qui a participé à sa première série mondiale avec quatre camarades de premier cycle et un étudiant diplômé, qui avaient chacun participé à l’événement au moins deux fois auparavant.

L'équipe Tiger Shrikes : de gauche à droite, Kojo Baidoo, Alex Wiebe, Claire Wayner, David Dorini et Patrick Newcombe.  Julian Gottfried est derrière Wiebe.

Sortis de leur fourgonnette, les membres des Princeton Tiger Shrikes arrivent à Coral Avenue Beach. De gauche à droite, Kojo Baidoo, Alex Wiebe, Claire Wayner, David Dorini et Patrick Newcombe. Julian Gottfried est derrière Wiebe.

Se précipitant des forêts aux champs en passant par les plages, les Tiger Shrikes ont suivi un itinéraire détaillé que l’équipe avait repéré et cartographié.

« Nous avons mis beaucoup de temps à nous préparer », a déclaré Claire Wayner, une diplômée de la promotion 2022 qui a dirigé l’équipe. « Certains d’entre nous ont passé jusqu’à 10 jours à observer les oiseaux » à l’avance, la plupart d’entre eux dans le nord de l’État.

Cela impliquait de se réveiller à 2 ou 3 heures du matin et de parcourir un long chemin pour rechercher des endroits susceptibles de trouver certaines espèces. « Nous avons trouvé plusieurs nids de rapaces », a déclaré Wayner, afin que le groupe sache où ils apercevraient probablement des faucons et d’autres oiseaux prédateurs le jour de la compétition.

Concurrence pendant la migration

Commencées en 1984, les World Series of Birding se tenaient à l’origine exclusivement dans le New Jersey, un point d’arrêt majeur pour les oiseaux se dirigeant vers le nord lors de leur migration printanière annuelle. La Série mondiale, prévue pour coïncider avec le pic de migration, a été élargie avec le début de la pandémie de COVID-19 en 2020 pour permettre aux ornithologues amateurs de concourir dans les États le long de la voie de migration de l’Atlantique.

Dans l’événement de cette année, 491 ornithologues amateurs dans 87 équipes ont participé au New Jersey, New York, Maine, Maryland, Virginie et Washington, DC, a déclaré Lillian Armstrong, directrice des événements spéciaux pour New Jersey Audubon.

Au cours de la journée, les Tiger Shrikes – chacun utilisant des jumelles et partageant trois lunettes d’observation – ont recensé 205 espèces. Ils comprenaient des oiseaux communs comme les rouges-gorges, les cardinaux et les moineaux domestiques familiers à la plupart des habitants du New Jersey regardant par leurs fenêtres à la maison. Les ornithologues amateurs ont également repéré 20 chardonnerets américains (l’oiseau de l’État) et enregistré des dizaines de goélands et de bécasseaux couramment vus «sur la rive».

L’équipe de Princeton a dû marcher sous la pluie, parfois forte, pendant une bonne partie de la journée, et le brouillard s’est installé sur Cape May à son arrivée en fin d’après-midi. Wayner a noté que les vents persistants du nord dans les jours précédant l’événement ont limité le nombre de parulines et d’autres oiseaux migrateurs qui seraient probablement repérés la plupart des années à la mi-mai.

« Si les conditions avaient été meilleures, nous aurions pu obtenir relativement facilement 10 à 15 espèces supplémentaires », a déclaré Wayner. « Le temps a créé des conditions favorables qui ont poussé certaines espèces pélagiques sur le rivage. »

Cela a permis à l’équipe de repérer 20 pétrels de Wilson, quatre fous de Bassan et un seul pélican brun, des oiseaux qui volent normalement à des kilomètres de la côte du New Jersey.

Les membres de l’équipe ont enregistré quelques « vies à vie » – des espèces qu’ils n’avaient jamais vues auparavant – comme le bruant de Nelson que Gottfried a repéré dans une parcelle d’herbe au Forsythe National Wildlife Refuge. Il y avait quelques oiseaux attendus qu’ils n’ont pas vus ou entendus, comme les soras, les grands pics et plusieurs espèces de parulines.

Trois sanderlings au bord de l'eau

Un trio de sanderlings marche dans les vagues à Coral Avenue Beach.

Les ornithologues et autres scientifiques qui étudient les schémas de migration et le changement climatique s’appuient sur les données recueillies lors de la World Series of Birding et d’autres événements ornithologiques nationaux et internationaux pour éclairer leurs recherches. Le Cornell Ornithology Lab a publié un rapport en 2021 montrant une diminution alarmante des populations d’oiseaux aux États-Unis et au Canada, diminué de 2,9 milliards d’adultes reproducteurs depuis 1970.

La Série mondiale d’observation des oiseaux, a déclaré Armstrong, « sensibilise à la conservation des oiseaux dans son ensemble, pour renforcer l’idée que les oiseaux sont l’un des meilleurs indicateurs de la santé globale de l’environnement. Si les oiseaux ne se portent pas bien, il y a quelque chose dans l’environnement qui les affecte. »

« Les espèces des prairies ont connu un déclin considérable », a noté Patrick Newcombe, un étudiant en deuxième année qui participe à sa sixième World Series of Birding. « Quand j’ai commencé à faire les World Series, il y avait un endroit où l’on pouvait trouver des moineaux vespéraux chantant à l’aube. Cette année, nous n’en avons pas trouvé.

Surmonter les défis

Non seulement ont-ils relevé le défi de trouver des espèces insaisissables, mais les étudiants ont également dû lutter contre la fatigue. Kojo Baidoo, un junior montant, a déclaré que même après avoir terminé ses voyages de reconnaissance – qui ont eu lieu juste avant et pendant les examens finaux – il continuait de s’endormir à 19 heures et de se réveiller à 3 heures du matin.

Pour leurs efforts, les Tiger Shrikes ont reçu la coupe Urner-Stone, décernée chaque année à l’équipe d’observation des oiseaux qui trouve le plus d’espèces dans le New Jersey le jour de la compétition. L’équipe a également reçu un trophée pour avoir dépassé 14 autres équipes dans la catégorie « Boundless Birding ».

Les Tiger Shrikes ont reçu deux trophées : de gauche à droite, Alex Wiebe, Kojo Baidoo, Patrick Newcombe, Claire Wayner, David Dorini et Julian Gottfried.

Les Tiger Shrikes posent pour une photo à Cape May après avoir reçu leurs prix pour avoir remporté leur division et le titre général de la World Series of Birding. De gauche à droite sont Alex Wiebe, Kojo Baidoo, Patrick Newcombe, Claire Wayner, David Dorini et Julian Gottfried.

« C’est excitant », a déclaré Newcombe. « C’est l’aboutissement de tant de travail par tant de gens. »

Les autres membres des Tiger Shrikes sont David Dorini, étudiant en deuxième année, et Alex Wiebe, étudiant diplômé en écologie et biologie de l’évolution. Avant d’entrer à l’université, Dorini était membre du programme d’observation des oiseaux pour les jeunes du New Jersey Audubon, et Baidoo, Newcombe, Wayner et Wiebe étaient dans le Société ornithologique de la jeunesse du Maryland.

Les membres des Tiger Shrikes sont également membres de la Princeton Birding Society, un club que Wayner et Joe Kawalec de la promotion 2021 ont fondé au cours de sa première année sur le campus. Le club compte environ deux douzaines de membres principaux et environ 200 personnes sur sa liste de diffusion, où des promenades d’observation des oiseaux et d’autres activités sont annoncées. Membres du club défendre la sensibilisation aux oiseaux et la sécurité des oiseaux sur le campus.

Les Tiger Shrikes sont pris en charge par le High Meadows Environmental Institute, le département d’écologie et de biologie évolutive, le bureau du doyen des étudiants de premier cycle et le laboratoire Stoddard.

« J’espère que les World Series of Birding », a déclaré Newcombe, « susciteront un intérêt à rendre notre campus aussi convivial que possible pour les oiseaux. »

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