Le Royaume-Uni fait face à une lutte acharnée pour reconstruire ses relations commerciales avec l’Amérique latine

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Ce devrait être une opportunité en or pour les entreprises britanniques après le Brexit.

L’Amérique latine a autrefois acheté un tiers de ses importations au Royaume-Uni, les entreprises britanniques construisant des chemins de fer à travers le continent, habillant ses citoyens les plus riches et vendant des machines pour ses usines et ses ports.

Mais c’était en 1870 et les 150 années qui ont suivi ont été une histoire de déclin incessant. En 2018, moins de 1% des importations d’Amérique latine provenaient du Royaume-Uni et la région rivalise avec l’Afrique subsaharienne comme étant la moins importante pour le commerce britannique à l’échelle mondiale.

C’est un record que Jonathan Knott, le nouveau délégué commercial britannique pour l’Amérique latine et les Caraïbes, est déterminé à changer.

« L’opportunité est de changer le cadran avec les entreprises britanniques de manière significative parce que nous ne faisons pas aussi bien que nous pourrions pour le moment », a-t-il déclaré au Financial Times dans une interview.

Les obstacles sont redoutables. L’Argentine, autrefois le plus grand partenaire commercial de la Grande-Bretagne dans la région, a subi un déclin économique sans remords et le différend persistant sur les îles Falkland reste un irritant. Le Mexique bénéficie d’un commerce préférentiel avec ses partenaires nord-américains et au Brésil, le plus grand marché, il n’y a pas d’histoire solide de liens commerciaux sur lesquels s’appuyer.

L’une des premières priorités de Knott est d’améliorer les accords commerciaux avec la région. Les accords de continuité ont préservé l’accès existant pour les entreprises britanniques, mais le nouveau délégué commercial envisage l’Accord global et progressif de partenariat transpacifique comme une prochaine étape clé.

Le «méga accord de libre-échange» du Pacifique réunit l’Australie, le Canada, le Japon, la Malaisie, la Nouvelle-Zélande, Singapour, Brunei et le Vietnam – mais aussi le Chili, le Mexique et le Pérou. Le Royaume-Uni a présenté une demande officielle d’adhésion début février et des pourparlers sont attendus plus tard cette année.

«Avec le PTPGP. . . nos entreprises peuvent commercer là-bas et entre ces pays beaucoup, beaucoup plus facilement », a déclaré Knott.

En attendant, son équipe s’emploie à démanteler les barrières non tarifaires qui retiennent les exportateurs britanniques – 28 y sont allés l’année dernière – et à améliorer l’accès au financement des exportations.

Parmi les opportunités pour les entreprises britanniques figurent les technologies vertes, les technologies agricoles, les technologies éducatives, les sciences de la vie et les soins de santé, ainsi que des domaines plus traditionnels tels que le pétrole, le gaz, les mines et la défense.

Mais les premières entreprises britanniques doivent surmonter des décennies de négligence. « Après le [second world] guerre, le Royaume-Uni s’est distancé de l’Amérique latine », a déclaré un haut envoyé de la région. «Il n’avait ni les ressources ni l’intérêt stratégique pour maintenir une présence significative ou bien moins pour concurrencer les États-Unis.»

En tant que ministre des Affaires étrangères, William Hague a lancé en 2010 une initiative visant à stimuler la diplomatie, le commerce et les investissements avec l’Amérique latine, qui comprenait de nouvelles ambassades, la nomination d’un délégué commercial et l’augmentation des visites commerciales. Pourtant, un rapport du groupe de réflexion Canning House a conclu dix ans plus tard que «en termes d’exportations britanniques vers la région, les résultats ont été médiocres».

Les responsables latino-américains se plaignent que les entreprises britanniques sont réticentes à investir dans une relation à long terme avec leur pays, préférant des marchés plus familiers aux États-Unis, en Europe ou en Asie. « Les Français et les Espagnols ont été beaucoup plus actifs, ont noué de meilleures relations et sont plus disposés à passer des années ici sans vendre mais en construisant une présence », a déclaré un envoyé.

Une autre difficulté est la capacité limitée des négociateurs commerciaux britanniques. Une priorité évidente pour le Royaume-Uni serait un pacte commercial avec le bloc du Mercosur des nations sud-américaines qui comprend le Brésil et l’Argentine – d’autant plus que leur récent pacte avec l’UE est confronté à des problèmes de ratification – mais les négociateurs britanniques ont d’autres priorités.

Même les pays d’Amérique latine qui ont négocié des reconductions aux accords existants de l’UE avec le Royaume-Uni se plaignent que les responsables du commerce à Londres n’ont pas assez de temps pour les mettre à jour parce qu’ils sont trop occupés avec d’autres régions.

Knott reste optimiste. «C’est exactement le genre d’opportunité que la Grande-Bretagne devrait pouvoir exploiter», a-t-il déclaré à propos de l’Amérique latine. «C’est ainsi que la Grande-Bretagne commerciale continue de croître.»

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