Interview de Simon Stead: le supremo des Sheffield Tigers sur sa vie de pilote de speedway, le succès de la Grande-Bretagne et l’avenir du sport


Simon Stead (Team Manager) des Sheffield TruPlant Tigers lors du match SGB Premiership entre Belle Vue Aces et Sheffield Tigers au National Speedway Stadium de Manchester le lundi 5 septembre 2022. (Photo : Eddie Garvey/MI News/NurPhoto via Getty Images)
Simon Stead (Team Manager) des Sheffield TruPlant Tigers lors du match SGB Premiership entre Belle Vue Aces et Sheffield Tigers au National Speedway Stadium de Manchester le lundi 5 septembre 2022. (Photo : Eddie Garvey/MI News/NurPhoto via Getty Images)

Avoir regardé les coureurs en jaune et bleu des Sheffield Tigers depuis les terrasses, avant de rouler pour l’équipe pendant près de 20 ans, puis les mener à deux finales de Premiership en un mois a été un moment extrêmement important.

Speedway à Sheffield, dans le même stade Owlerton qui a accueilli un match retour de la Grande Finale la semaine dernière et organisera un match retour de la finale de la Coupe de la Ligue dans les jours à venir, existe depuis les années 1920. Et la famille Stead, bien qu’elle n’en fasse pas partie pendant toutes ces 90 années, a certainement joué un rôle important dans la seconde moitié.

Le grand-père de Stead était promoteur, son père et son oncle cavaliers, et tous les jeudis soirs, le jeune Simon était sur les terrasses pour les encourager, envoûté par le sport qui allait devenir sa vie.

Simon Stead à ses débuts en tant que manager du Sheffield Tigers Speedway (Photo: Andy Garner)

« J’ai toujours été là, donc c’était une progression naturelle pour moi », dit-il à propos de son intégration au speedway.

« Mes samedis soirs étaient au Stoke Speedway où mon grand-père faisait la promotion d’événements, j’avais une boîte de conserve sur le pied en prétendant être un coureur, et les jeudis soirs, je regardais à Sheffield. »

Pour Stead, accro à l’adrénaline, en tant que jeune fan et même maintenant en tant que manager d’équipe de 40 ans, qu’est-ce qu’il ne faut pas aimer dans ce sport ?

« Je suis toujours persuadé qu’à son époque, nous avons un produit fantastique », dit-il.

Simon Stead discute avec le coureur de Sheffield Broc Nichol (Photo: Phil Lanning)

« Ce n’est pas, et ne devrait jamais être, trop compliqué. C’est du sport automobile dans un stade, quatre gars s’affrontent pendant 60 secondes à des vitesses phénoménales, sans freins. En tant que concept, c’est génial.

Cela a certainement donné à Stead une vie sur laquelle il se remémore fièrement. Une floraison tardive, il a commencé sur des vélos 125cc sur des pistes en herbe, quand beaucoup de ses pairs ont commencé sur des vélos 50cc. Mais il a rapidement rattrapé son retard en remportant de nombreux titres juniors britanniques avant de rejoindre les équipes professionnelles.

Il était adolescent lorsqu’il a roulé pour la première fois pour les Sheffield Tigers et était encore sur le vélo pour eux au milieu de la trentaine. Entre-temps, il a vécu au maximum la vie d’un coureur de speedway.

Et la vie d’un coureur de speedway ne ressemble à aucune autre dans le sport professionnel.

Moment le plus fier: Simon Stead, au centre, après avoir remporté le prix des coureurs de Premier League lors de sa dernière course en 2016. (Photo: Andy Garner)

Les coureurs sont en fait des travailleurs indépendants et peuvent monter jusqu’à trois ou quatre équipes par semaine dans plusieurs pays.

« Je pourrais rouler en Pologne un dimanche, pour Belle Vue un lundi, en Suède un mardi, au Danemark un mercredi, puis de retour en Angleterre un jeudi », explique Stead, dans une routine qui serait répétée à partir d’avril. à octobre.

« J’avais un jour de congé le vendredi avant de rentrer en Pologne le samedi et de recommencer. L’hiver, avant les relations sérieuses et familiales, c’était de novembre à février en Australie ou en Amérique, puis la saison commence en Europe. Pendant près de 20 ans, cela m’a donné une belle vie. J’ai pu voler autour du monde et rencontrer des gens formidables.

Il y avait beaucoup d’argent à gagner et à gagner, mais les frais généraux étaient importants. « Vous êtes autofinancé, vous êtes effectivement un travailleur autonome », dit Stead. « Vous avez différents contrats avec différentes équipes. Dans certains de ces contrats, vous pourriez avoir des frais de déplacement. J’aurais une équipe autour de moi au Royaume-Uni ; camionnettes, mécanique; puis une équipe qui a fait la même chose en Europe. Les vélos sont horriblement chers à entretenir. Vous pourriez penser que vous avez passé une excellente semaine, mais ajoutez une panne de moteur et vous êtes dans le négatif.

Légende de Sheffield et chef d’équipe Simon Stead. PHOTO Taylor Lanning

Il y a eu des succès en cours de route – des titres de champion dans différents pays et « s’aligner dans la série Grand Prix au Millennium Stadium de Cardiff devant 50 à 60 000 personnes était quelque chose que je n’oublierai jamais. »

Mais il y a eu beaucoup de blessés. « Lorsque vous faites la course sur un vélo qui accélère plus qu’une voiture de Formule 1 et qui n’a pas de freins, il y aura inévitablement des accidents », déplore-t-il. « J’en ai eu de très désagréables qui ont entravé ma carrière et je n’ai pas tout à fait atteint les niveaux auxquels beaucoup de gens, y compris moi-même, s’attendaient. »

Un dernier accident en 2015 qui l’a laissé avec une fracture de l’humérus et du fémur à la jambe aurait pu mettre fin à sa carrière, mais a plutôt précipité l’un de ses moments les plus fiers.

« À ce moment-là, étant donné que j’avais la trentaine et que j’arrivais de toute façon à la fin de ma carrière, cela aurait été un moyen facile de raccrocher les kevlars », se souvient-il de la blessure.

« Mais je ne voulais pas que ce soit la fin, je voulais sortir selon mes conditions. J’ai donc travaillé dur pour récupérer, en travaillant avec la légende de la boxe de Sheffield, Ryan Rhodes, qui m’a énormément aidé dans mon entraînement physique et m’a mis mentalement dans un bon état d’esprit pour me mettre au défi pendant une année de plus.

« Et j’ai vraiment apprécié l’année dernière avec Sheffield, je ne roulais pas au niveau auquel j’étais habitué, mais je maintenais toujours une image raisonnable de moi-même.

Simon Stead avant sa dernière saison avec les Sheffield Tigers en 2016 (Photo : Andy Garner)

«J’ai fini par remporter le championnat des coureurs de Premier League en 2016. Je suis sorti du départ en deuxième position et j’ai poursuivi le coureur en premier et je l’ai dépassé pour être couronné champion. C’était ma dernière réunion à vélo. Je savais qu’il était temps de sortir.

Et c’est ainsi qu’a commencé la troisième phase de l’histoire du speedway de Stead – la gestion d’équipe. Il a repris les Sheffield Tigers – qui d’autre – en 2017, menant l’équipe de sa ville natale au titre de champion de deuxième rang lors de sa première saison.

« J’ai senti qu’il y avait une opportunité au niveau national où je pouvais avoir une influence positive », déclare Stead, qui cherchait à introduire plus de professionnalisme dans l’opération nationale.

« Être sollicité pour être le manager de votre équipe nationale quel que soit le sport ou la discipline, c’est quelque chose dont j’étais très fier et que je suis toujours.

« Nous avons eu beaucoup d’améliorations au cours des dernières années avec les nutritionnistes, améliorant notre jeu pour nous assurer que nos coureurs sont la meilleure version d’eux-mêmes. »

La tactique a fonctionné, car l’année dernière, la Grande-Bretagne, sous la direction de Stead, a été couronnée championne du monde.

« C’était incroyable, inoubliable », dit-il. « Être couronné champion du monde est quelque chose pour lequel je me suis beaucoup efforcé en tant que pilote et que je n’ai jamais atteint, donc cela a été très gratifiant et me donne une immense fierté d’avoir pu mener notre équipe à son premier titre mondial depuis de nombreuses années.

« Et nous avons enchaîné avec une médaille d’argent cette année. Autrefois on se contentait d’une médaille quelle qu’en soit la couleur, mais maintenant tout autre chose que l’or et on est déçus.

Alors, qu’est-ce qu’il préfère – monter ou gérer? « J’ai aimé les deux. Parfois, j’ai envie de refaire un tour, peut-être pas une saison complète ou une réunion complète, je pense juste que ce serait bien de refaire un tour. Mais en tant que coureur, vous devez être engagé à 100% car c’est un sport qui ne pardonne pas.

« Ce côté de la clôture est beaucoup plus sûr. De même, j’obtiens le meilleur des deux mondes parce que j’ai un bon groupe de gars avec qui travailler et de bons rapports avec les fans de Sheffield, qui savent ce que cette saison a signifié.

L’avantage qu’ils ont pris lors du match retour réorganisé de la finale de la Coupe de la Ligue a contribué à atténuer la douleur de la courte défaite face à Belle Vue lors de la grande finale de la Premiership la semaine précédente.

« Ça a été une bonne saison, et c’est de là que vient la déception », poursuit Stead. « Je sentais que nous étions assez bons pour être couronnés champions. »

Pourtant, ce n’est pas mal pour l’équipe qui est toujours aussi forte dans sa 10e décennie, et un sport qui survit sur le marché et qui ne fait que devenir plus occupé.

« Je pense que le sport en général a trouvé ça difficile », explique Stead. « Je regarde ce qui se passe dans le rugby en ce moment et c’est effrayant, surtout avec le niveau d’investissement qu’ils ont eu.

« Pour le moment, Speedway tient la tête hors de l’eau. Parmi toutes les mauvaises nouvelles qui font la une des journaux, nous avons quelques histoires de réussite – Oxford a rouvert, Workington met une nouvelle piste. Autre que le résultat pour nous la semaine dernière, en fait comme une vitrine pour le speedway britannique l’ambiance était fantastique, il y avait beaucoup de fans itinérants et il y avait beaucoup de fans débutants. L’intérêt des médias était là aussi. Cela montre ce que nous pouvons réaliser ensemble si nous allons dans la même direction.

« Et le speedway de Sheffield est si spécial. C’est toujours le circuit le plus rapide du Royaume-Uni, et sans égal pour les installations. Nous sommes très chanceux d’avoir de bons propriétaires.

« Les jeudis soirs sont des soirées speedway à Sheffield, depuis toujours depuis que je le sais. »

Bien que le nom de Stead ait quelque chose à voir avec cela, cela continuera encore longtemps.

Simon Stead a eu une carrière d’équitation de près de 20 ans (Photo: Andy Garner)

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