« Il y a des corps ici » : les survivants se préparent au début des recherches dans le plus ancien pensionnat du Canada | Canada


La bande jaune du cordon de police s’est cassée et a flotté alors qu’une brise froide balayait le terrain de ce qui était autrefois l’un des pensionnats les plus notoires du Canada.

L’ensemble de la propriété de 500 acres est maintenant traité comme une immense scène de crime alors que la recherche tant attendue commence enfin pour les enfants qui ont été envoyés vivre ici – mais ne sont jamais rentrés chez eux.

« J’espère qu’ils trouveront des corps à cause de ce qu’ils nous ont fait », a déclaré Alfred Johnson, qui a fréquenté l’école en 1947. « Ils nous ont utilisés pour le travail d’esclave. »

Mardi, la police et les membres de la communauté des Six Nations de la rivière Grand ont commencé à fouiller les terrains du Mohawk Institute – le pensionnat le plus ancien et le plus ancien au Canada – alors qu’ils lançaient une sombre recherche des restes d’enfants qui, selon beaucoup, étaient enterré ici dans des tombes anonymes.

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Entre 1831 et 1970, des milliers d’enfants autochtones ont été envoyés au Mohawk Institute, comme on l’appelait, un bâtiment en briques rouges situé au bout d’une longue allée bordée d’arbres.

En théorie, les jeunes étudiants ont reçu une éducation moderne conçue pour les aider à s’intégrer dans la société canadienne traditionnelle. Mais les survivants de l’école – surnommé le « Mush Hole » par les survivants en raison de sa mauvaise nourriture et de ses rations lamentables – ont longtemps décrit l’assimilation forcée comme un régime de terreur, où les enfants étaient soumis à des abus verbaux, des agressions sexuelles et des violences physiques.

À l’aide d’une paire de radars à pénétration de sol, les policiers et les habitants ont commencé la recherche tant attendue après le lever du soleil, parcourant le terrain de ce qui est maintenant le Woodland Cultural Centre, un musée dédié à l’enseignement au public de l’héritage des pensionnats.

« Les survivants sont ceux qui ont entendu les vérités murmurées sur l’endroit où les bébés et les enfants sont enterrés », a déclaré Kimberly Murray du Survivors’ Secretariat, un groupe représentant les membres de la communauté contraints de fréquenter l’école. « Nous devons les honorer et écouter leurs paroles. La technologie moderne et les machines et appareils sophistiqués peuvent nous aider à enregistrer la vérité. Mais ils ne pourront jamais remplacer les connaissances de première main de nos employés. »

Pendant plus d’un siècle, au moins 150 000 enfants autochtones ont été enlevés à leurs familles et forcés de fréquenter les écoles, dont beaucoup étaient dirigées par l’église catholique.

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Au cours des 100 dernières années, plus de 150 000 enfants autochtones ont été retirés de leur famille pour fréquenter des pensionnats chrétiens financés par l’État dans le but de les assimiler de force à la société canadienne.

Ils ont reçu de nouveaux noms, se sont convertis de force au christianisme et n’ont pas le droit de parler leur langue maternelle. Des milliers de personnes sont mortes de maladie, de négligence et de suicide ; beaucoup n’ont jamais été rendus à leurs familles.

Le dernier pensionnat a fermé ses portes en 1996.

Près des trois quarts des 130 pensionnats étaient dirigés par des congrégations missionnaires catholiques romaines, tandis que d’autres étaient administrés par l’Église presbytérienne, anglicane et l’Église unie du Canada, qui est aujourd’hui la plus grande confession protestante du pays.

En 2015, une Commission de vérité et réconciliation historique a conclu que le système des pensionnats équivalait à une politique de génocide culturel.

Le témoignage des survivants a clairement montré que les abus sexuels, émotionnels et physiques étaient monnaie courante dans les écoles. Et le traumatisme subi par les étudiants a souvent été transmis aux jeunes générations – une réalité amplifiée par les inégalités systématiques qui persistent à travers le pays.

Des dizaines de Premières Nations n’ont pas accès à l’eau potable et le racisme envers les Autochtones est endémique au sein du système de santé. Les Autochtones sont surreprésentés dans les prisons fédérales et les femmes autochtones sont tuées à un taux beaucoup plus élevé que les autres groupes.

Les commissaires ont identifié 20 tombes non identifiées dans d’anciens pensionnats, mais ils ont également averti que d’autres tombes non identifiées n’avaient pas encore été trouvées à travers le pays.

Photographie : Archives provinciales de la Saskatchewan/ARCHIVES PROVINCIALES DE LA SASKATCHE

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Depuis mai, le Canada a été secoué par la découverte de plus d’un millier de tombes anonymes sur les sites de pensionnats gérés par l’Église.

Le chef de la police des Six Nations, Darren Montour, a déclaré que les agents travaillaient en étroite collaboration avec les survivants et les membres de la communauté pour enquêter sur les « allégations odieuses » faites au sujet du personnel du Mohawk Institute.

S’appuyant sur les histoires partagées par les survivants, la police a conseillé de commencer la recherche exhaustive dans une zone derrière l’école où se trouvaient les écuries.

« Nous avons assez attendu. Les survivants ont été entendus et renvoyés assez longtemps », a déclaré le chef des Six Nations, Mark Hill, au Guardian dans une interview. « Donc, ça fait du bien d’être là où nous en sommes aujourd’hui, de voir des policiers en uniforme fouiller le terrain. C’est l’action concrète dont j’ai longtemps parlé.

Des chaussures pour enfants et des animaux en peluche sont assis sur les marches en hommage aux personnes disparues de l'ancien pensionnat du Mohawk Institute, à Brantford, Canada
Des chaussures pour enfants et des animaux en peluche sont assis sur les marches en hommage aux personnes disparues de l’ancien pensionnat du Mohawk Institute, à Brantford, au Canada. Photographie : Cole Burston/AFP/Getty Images
Alfred Johnson, 81 ans, qui a fréquenté le Mohawk Institute en 1947
Alfred Johnson, 81 ans, qui a fréquenté le Mohawk Institute en 1947.
Photographie : Carlos Osorio/Reuters

La recherche, motivée à la fois par des histoires partagées dans la communauté et par la série de sombres découvertes dans d’autres anciens pensionnats, a également conduit à de nouveaux appels au gouvernement pour qu’il publie immédiatement tous les documents pertinents.

« Personne ne peut analyser et évaluer les dossiers plus rapidement et avec plus de précision que la communauté elle-même. La communauté a vécu cette attaque contre eux. Ils n’ont pas besoin ni n’ont demandé au gouvernement d’examiner les dossiers en leur nom », a déclaré Murray. « Le moment est venu pour les institutions de remettre tous les dossiers aux communautés maintenant. Ne vous cachez plus derrière les lois coloniales.

Un travail minutieux sera nécessaire pour identifier avec précision les sites de sépulture potentiels, et les dirigeants communautaires sont parfaitement conscients de la nécessité d’une sensibilité culturelle au cas où des restes seraient découverts. Des enfants de 20 communautés différentes – chacune avec sa propre culture et ses propres croyances – ont été envoyés au Mohawk Institute au fil des ans.

« Nous travaillons avec des survivants et des communautés de cultures très différentes. Nous avons Haudenosaunee. Nous avons des Anishinaabe. Nous, les enfants inuits, qui avons participé », a déclaré Murray. « Il y a des corps ici. Il y a des esprits ici, et ils veulent aller de l’avant.

Le chef Mark Hill, chef des Six Nations de la rivière Grand, pose sur le terrain de l'ancien pensionnat du Mohawk Institute, à Brantford, au Canada.
Le chef Mark Hill, chef des Six Nations de la rivière Grand, pose sur le terrain de l’ancien pensionnat du Mohawk Institute, à Brantford, au Canada. Photographie : Cole Burston/AFP/Getty Images
John Elliott, 85 ans, qui a subi d'innombrables coups à l'école.
John Elliott, 85 ans, qui a subi d’innombrables coups à l’école. Photographie : Cole Burston/AFP/Getty Images

Pour John Elliott, un membre des Six Nations qui a fréquenté l’école en 1947, la recherche représente un pas en avant crucial.

« Nous avions l’habitude d’aller dans un cercle de survivants pour partager nos histoires. Pas d’appareil photo, pas de téléphone. Vous venez d’écouter. Et parfois, vous ne pouviez pas croire les histoires que vous entendiez, mais vous saviez qu’elles étaient vraies.

Elliott, maintenant âgé de 85 ans, est arrivé avec son frère à l’école alors qu’il n’avait que 10 ans.

« Je suis venu ici deux fois, dit-il. «Parce que la première fois que j’ai été envoyé ici, je me suis enfui le premier jour, à 21 km de chez moi, la veille de Noël. Mon grand-père a dit que le gouvernement envoyait ici, mais à l’époque je ne savais pas ce qu’il voulait dire.

Les enfants ont été forcés de travailler dans la vaste ferme gérée par le Mohawk Institute, à traire les vaches, à planter des cultures et à s’occuper des poulets.

« Nous avions 3 000 poules pondeuses, mais tout ce que nous avions chaque matin était un seul œuf. Je n’ai rien vu d’autre. Ils ont juste vendu tout le reste », a-t-il déclaré.

Elliott avait grandi en parlant le mohawk, mais le personnel de l’école lui a coupé les longs cheveux à son arrivée et l’a forcé à abandonner sa culture et sa langue maternelle. « Je ne peux plus le parler, dit-il. « Si tu étais battu autant que moi pour avoir parlé ma langue, tu ne la parlerais pas non plus. »

Elliot a survécu à d’innombrables coups, mais il est hanté depuis des décennies par les histoires murmurées qu’il entendrait d’autres jeunes garçons qui ont fréquenté l’Institut Mohawk mais qui ont disparu sans laisser de trace.

« Cela fait longtemps, mais les responsables savaient depuis le début ce qui se passait ici », a déclaré Elliott. « Je suis content de les voir commencer. Nous devrons simplement attendre et voir ce qu’ils trouveront. Mais je sais que ce sera quelque chose »

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