Corégulation : Aider les enfants et les adolescents à gérer les grandes émotions


Père barbu aux cheveux noirs et chemise orange assis sur un canapé rouge ;  fils bouleversé en chemise verte assis par terre à proximité

Lorsque les enfants d'âge préscolaire s'effondrent ou que les adolescents claquent les portes, les parents sont confrontés à deux tâches difficiles : rester calmes et soutenir la capacité de leurs enfants à s'apaiser tout en développant les compétences nécessaires pour relever les défis futurs.

Ces capacités sont au cœur de la corégulation, un outil parental qui demande de la patience et de la pratique. Mais qu’est-ce que cela implique exactement et comment cela aide-t-il à soutenir les enfants et les adolescents aux prises avec de grandes émotions ?

Qu’est-ce que la corégulation ?

« La co-régulation est un processus de soutien, interactif et dynamique », explique Lauren Marchette, psychologue pour enfants, adolescents et familles et chargée de cours en psychiatrie à la Harvard Medical School.

Grâce à des interactions chaleureuses et réactives, les soignants aident les jeunes à apprendre de meilleures façons de réguler leurs émotions face aux inévitables bouleversements et défis de la vie. « Au fond, la corégulation consiste à se connecter avec un enfant en détresse et à être capable d'évaluer ce dont cet enfant a besoin sur le moment pour l'aider à se calmer. »

Mais avant qu’un parent ou un adulte de confiance puisse aider un enfant, il doit comprendre – et éventuellement développer – ses propres capacités et limites émotionnelles. Les émotions sont souvent contagieuses, qu’une personne soit bouleversée ou partage un sentiment de calme.

« La partie délicate de la corégulation est que les adultes doivent reconnaître ce qu'ils ressentent et être capables de réguler leurs propres émotions dans les moments difficiles afin de pouvoir aider les enfants à acquérir ces mêmes compétences », explique Marchette. « Mais cela sera très important pour que les enfants développent des relations saines au fil du temps et cela affectera la façon dont les gens réussissent à l'école, au travail et dans la vie en général. »

Comment le développement des compétences émotionnelles aide-t-il les enfants et les adolescents ?

À mesure que les enfants grandissent, ils acquièrent différentes compétences : comment construire une tour en blocs, pratiquer un sport ou résoudre une équation mathématique. Ils acquièrent également des compétences émotionnelles : comment reconnaître et gérer les sentiments de colère ou d’anxiété, par exemple.

Connues sous le nom d’autorégulation, ces compétences émotionnelles sont véritablement la base du bien-être dans la vie, explique Marchette. En pratiquant systématiquement la corégulation, les parents et autres adultes de confiance développent les compétences d’autorégulation chez les enfants.

La liste des compétences d’autorégulation est vaste et implique

  • conscience émotionnelle et alphabétisation, y compris la capacité d'identifier les émotions
  • compétences de régulation émotionnelle telles que l’auto-apaisement
  • prise de perspective, ou la capacité de « se mettre à la place d’autrui »
  • compétences sociales telles que se relayer et faire preuve de patience
  • être attentif et rester concentré en cas de besoin
  • résolution de problème
  • penser avec souplesse
  • compétences de gestion du temps
  • établissement d'objectifs.

Quels sont les avantages potentiels de la corégulation ?

La co-régulation permet aux enfants d'apprendre à terme à

  • gérer le stress
  • résister à la gratification immédiate
  • éviter les décisions hâtives et mal informées
  • faire et respecter des plans
  • résoudre des problèmes
  • s'adapter aux défis
  • prendre des risques sains.

Certaines recherches suggèrent qu’avoir de meilleures compétences d’autorégulation est lié à des résultats plus positifs dans la vie, comme un revenu plus élevé et des taux plus faibles de consommation de substances et de violence.

Qui pourrait particulièrement bénéficier de la corégulation ?

Tout le monde gagne lorsque les enfants sont mieux à même de gérer leurs frustrations et de gérer leurs réactions face à leurs pensées et à leurs sentiments. Les parents, les enseignants, les entraîneurs, les conseillers d’orientation, les mentors et autres adultes qui interagissent étroitement avec les enfants en bénéficieront également.

Quant aux enfants eux-mêmes, il est difficile d'en imaginer un dont la vie ne sera pas améliorée par des adultes qui se sont investis dans la pratique de la corégulation, dit Marchette.

Mais pratiquer des compétences de corégulation avec certains enfants et adolescents – y compris ceux dont les familles connaissent des difficultés économiques, une toxicomanie, un divorce ou d’autres situations pénibles – peut s’avérer particulièrement important.

Existe-t-il des preuves de l’efficacité de la corégulation ?

« Bien que la corégulation repose sur un cadre théorique solide, peu d'études se sont penchées sur son efficacité, du moins dans tous les groupes d'âge », explique Marchette. « Les recherches qui le font se concentrent principalement sur les nourrissons et les enfants d'âge préscolaire. »

« On en sait beaucoup moins sur le fonctionnement des interventions de corégulation auprès des jeunes plus âgés », dit-elle. « La recherche tente de rattraper ce que nous savons grâce à des années d'expérience clinique. »

Comment un parent peut-il coacher un enfant grâce à la co-régulation ?

La corégulation ne constitue pas à elle seule une compétence. Cela repose sur la promotion d’une relation chaleureuse et réactive avec les enfants, en leur fournissant une structure et en fixant des limites. « Les enfants bénéficient de routines cohérentes et prévisibles avec des attentes et des conséquences claires », explique Marchette.

Lorsqu’un enfant commence à ressentir de grandes émotions, la réponse de corégulation sera différente selon l’enfant et les circonstances. Mais les démarches à suivre sont similaires.

« Tout d'abord, le parent doit faire une pause et autoréguler ses propres émotions, par exemple en prenant une profonde respiration », explique Marchette. « Les prochaines étapes consistent à valider les sentiments de l'enfant, à observer sa réponse, puis à décider comment réagir ensuite, y compris verbalement et non verbalement, par exemple avec un toucher. »

Marchette donne un exemple tiré de sa propre pratique : « Éric », 12 ans, s'attaque à un devoir d'écriture dans sa chambre lorsque sa mère entend soudain des bruits forts. Elle se dirige vers sa porte et le trouve en train de jeter une agrafeuse, un cahier et un pot de stylos sur son bureau. « Qu'est-ce qui ne va pas chez moi? » il crie. « Je suis nul en écriture et je déteste l'école ! » Puis Eric pose la tête sur son bureau.

La mère de l'élève de sixième sait qu'il a besoin d'aide pour se calmer, alors elle fait une pause et prend une profonde inspiration. Puis elle s'approche et murmure son nom en posant sa main sur son épaule. Après plus de silence, Eric commence progressivement à s'asseoir sur sa chaise. « Je peux dire à quel point tu es frustré par cette mission », lui dit-elle, validant ses sentiments. « Cela doit être vraiment un défi. »

La mère d'Eric sait qu'il a besoin d'une pause après avoir marmonné : « Je ne peux pas le faire ». Elle suggère de prendre un verre d'eau glacée et Eric la suit d'un air maussade jusqu'à la cuisine. Après la pause, ils peuvent réévaluer si Eric est prêt à retourner à ses devoirs ou s'il a besoin de stratégies d'adaptation supplémentaires – comme une promenade dehors ou une partie de saut avec écart – pour évacuer sa frustration.

Quelles ressources peuvent aider les parents à pratiquer la corégulation ?

L'Administration de l'enfance et des familles propose une série de vidéos gratuites sur la co-régulation en action. Et certains thérapeutes – en particulier ceux spécialisés dans la formation comportementale des parents ou la thérapie cognitivo-comportementale – peuvent aider les parents qui estiment que leurs compétences ont besoin d’être renforcées.

Il convient de noter qu’il peut être difficile de disposer de ressources suffisantes – soutien émotionnel, financier et autre – pour pratiquer la corégulation de manière cohérente. Ceux qui souhaitent essayer devraient s’accorder un peu de grâce en apprenant le processus. « Même les parents qui pensent que leurs propres capacités d'autorégulation ne sont pas là où ils voudraient qu'ils soient devraient réaliser qu'il s'agit d'un muscle qu'ils peuvent renforcer », explique Marchette. « Il est important d'avoir cet état d'esprit de croissance. »

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