Au milieu des coups d’État et de Covid, l’Afrique se concentre sur ce qui est le plus important : le football


YAOUNDÉ, Cameroun – Elle avait regardé certains matchs en secret, le volume baissé pour que personne ne la signale. Elle avait vu les menaces et savait qu’elle pouvait être kidnappée ou tuée pour avoir regardé le tournoi de football africain organisé par son pays, le Cameroun.

Mais elle en avait assez de contenir son excitation à chaque fois que le Cameroun marquait, alors mercredi, Ruth, qui vit dans une région en guerre où les rebelles sécessionnistes ont interdit de regarder les matchs, s’est secrètement rendue dans la capitale, Yaoundé, pour soutenir son équipe en personne. .

« J’adorerais crier, si c’est possible », a-t-elle déclaré jeudi, après avoir atteint Yaoundé en toute sécurité, tout en se préparant pour le grand match. « J’ai décidé de prendre le risque. »

Le football africain touche à la fin d’un mois dont tout le monde s’accorde à dire qu’il a été magnifique. Les 52 matchs du tournoi très retardé de la Coupe d’Afrique des Nations de cette année ont apporté un certain répit aux pays traversant des bouleversements politiques majeurs ou une guerre, et à ceux qui résistent aux perturbations et aux difficultés causées par Covid.

Pendant un certain temps, c’était l’année des outsiders. De petites nations comme les Comores et la Gambie ont vaincu des équipes normalement puissantes comme le Ghana et la Tunisie, et un gardien de but nommé Jesus est devenu un héros instantané en Guinée équatoriale lorsqu’il a sauvé deux fois lors d’une séance de tirs au but contre le bien plus grand Mali.

Ensuite, c’est devenu un combat entre des chiens plus gros – les quatre derniers pays étaient l’Égypte, le Cameroun, le Sénégal et le Burkina Faso. Mais alors même que les nations ont abandonné, les fans ont changé d’allégeance à d’autres pays, citant une culture de fraternité qui transcende les frontières.

À travers le continent, dans les bars bondés, les aéroports et les clairières des villages et sur les trottoirs des villes, chaque fois qu’il y a un match, des groupes de spectateurs ouvrent des bières et préparent des verres de thé fort et sucré, tirent des chaises en plastique et des bancs en bois brut, et s’installent pour 90 minutes de plaisir à vous ronger les ongles.

Lorsque leur équipe a gagné le lendemain du coup d’État de la semaine dernière au Burkina Faso, les soldats burkinabés de retour au pays ont dansé de joie. Lorsque le Sénégal a ensuite battu le Burkina Faso en demi-finale mercredi soir, les rues de Dakar étaient remplies de klaxons de voitures et de drapeaux agités. En ligne, après chaque match, des milliers de personnes affluent sur Twitter Spaces pour décortiquer ensemble ce qui s’est passé.

Des pays profondément divisés se sont réunis, même brièvement, et la solidarité – de personne à personne, de groupe à groupe, de région à région – est palpable. Même au Cameroun, où un conflit meurtrier fait rage depuis fin 2016, le football rassemble.

La crise y a commencé lorsque des enseignants et des avocats d’une région anglophone de l’ouest se sont mis en grève pour protester contre l’utilisation du français dans les tribunaux et les salles de classe. Le gouvernement répressif, majoritairement francophone, a répondu par une répression sévère. Les violations des droits de l’homme par l’armée ont contribué à alimenter une lutte armée à part entière des combattants anglophones connus sous le nom de garçons Amba, après Ambazonia, le nom qu’ils ont donné à leur futur État.

Les séparatistes ont averti les gens là-bas de ne pas regarder Afcon, comme le tournoi de football est connu, et certainement de ne pas soutenir le Cameroun. Mais de nombreux anglophones comme Ruth – une employée du gouvernement qui a demandé à être identifiée uniquement par son prénom pour la protéger des représailles – ont défié le risque et se sont rendus dans des villes majoritairement francophones pour assister à des matchs.

« Nous ne sommes peut-être pas une nation très unie, mais je pense que cette seule chose nous rassemble », a déclaré Ruth, ajoutant qu’il était de notoriété publique que même s’ils menaçaient, kidnappaient et torturaient d’autres spectateurs, les combattants d’Amba regardaient le tournoi en leurs camps.

La CAN est spéciale. Des joueurs relativement inconnus en dehors des frontières de leur pays jouent aux côtés de stars multimillionnaires des équipes les plus prestigieuses du monde qui prennent du temps pour représenter leur pays, en plein milieu de la saison européenne.

Cela en vaut la peine, a déclaré Mohamed Salah, le joueur vedette de l’Égypte, la semaine dernière lors d’une conférence de presse avant que son équipe ne se retrouve à égalité avec la Côte d’Ivoire.

« Ce trophée, pour moi, serait complètement différent des autres que j’ai remportés », a déclaré M. Salah, un joueur qui a remporté à la fois la Premier League et la Ligue des champions avec son autre équipe, le Liverpool Football Club. « Ce serait le plus proche de mon cœur. »

Le Burkina Faso est un pays qui a réussi à se concentrer sur le football malgré une crise majeure chez lui. Alors que les joueurs et supporters burkinabés s’apprêtaient à s’élancer pour les quarts de finale, les militaires ont renversé leur gouvernement.

« Ce n’était pas facile », a déclaré Sambo Diallo, un fan debout les bras levés dans un hôtel de Yaoundé rempli de fans du Burkina Faso, alors qu’un ami se peignait la tête, le visage et le torse avec le drapeau de son pays. « Nous n’étions pas contents, mais nous avons dû être courageux. »

Malgré l’inquiétude suscitée par leurs familles à la maison, les joueurs du Burkina Faso ont remporté ce quart de finale. Toujours en pleine forme, un bus vert rempli de fans enthousiastes du Burkina Faso qui avaient suivi leur équipe à travers le pays est arrivé à Yaoundé mercredi après-midi. Leur équipe était sur le point de rencontrer le Sénégal en demi-finale.

Le football avait visiblement réuni l’équipe sénégalaise, le joyau de sa couronne étant l’une des plus grandes stars du continent, Sadio Mané, qui joue également à Liverpool.

Mais cela a également réuni une autre équipe de sept jeunes hommes, une qui voyageait avec les joueurs partout où ils allaient. A chaque match, chaque membre se peint la poitrine d’une lettre qui, lorsqu’ils se tiennent tous côte à côte, épelle SENEGAL.

Ce sont des hommes de fortune très différente de celle des joueurs : dans leur vie à la maison, ce sont des constructeurs, des employés et des vendeurs ambulants qui gagnent peu mais abandonnent tout chaque fois que leur pays a besoin d’eux pour reprendre leur manteau de peinture corporelle.

Et ils se soutiennent. Alors qu’ils étaient au Cameroun, l’un d’eux, le premier E, a raté la naissance de son fils, le jour où le Sénégal a battu le Cap-Vert. Mais les autres ont mis la main à la pâte pour payer la fête de baptême chez eux à Dakar, qui a eu lieu le jour du match Sénégal-Burkina Faso. Et il y a quelques années, le A a perdu sa femme, et parfois il s’en va pleurer un peu tout seul. Mais les autres sont sur l’affaire – ils essaient tous de lui trouver une nouvelle petite amie pour lui remonter le moral.

Dans des casquettes et des pantalons rouges, jaunes et verts assortis, les sept lettres ont réchauffé la foule mercredi avec des chants d’appel et de réponse de « Sénégal – Rek! » — « Only Senegal » en wolof.

« Deux zéro ! » a crié Babacar Sylla, qui est le N depuis 2004. C’était le score qu’il voulait. Les espoirs étaient grands des deux côtés.

« Si nous gagnons, je ramènerai la coupe au Burkina Faso moi-même », a crié Aminatou Nougtara, qui est burkinabé mais vit au Cameroun, et est venue avec sa fille Soukaina pour soutenir l’équipe.

« Avec le coup d’État et le terrorisme et tout, cela va apporter un peu de soulagement aux gens », a déclaré Abdou Moumini, un fan du Burkina Faso, à la mi-temps, le score étant de 0-0. Mais au final, le Sénégal l’a emporté 3-1 et affrontera l’Egypte en finale dimanche.

Autour d’une bière Chez Tonton Andre, un bar situé à un carrefour très fréquenté de Yaoundé, Ghejung Awunti, commissaire régional de la région anglophone du nord-ouest, a discuté avec deux de ses collègues. Ils étaient venus au péril de leur vie à Yaoundé pour regarder jouer le Cameroun – le vice-président de l’assemblée régionale pour laquelle ils travaillaient avait été enlevé en décembre.

Mais, a-t-il dit, « le football va au-delà de la politique. »

Ruth a réussi à obtenir des billets pour voir le Cameroun affronter l’Égypte lors de la demi-finale de jeudi au nouveau stade multicolore d’Olembe construit pour le tournoi, et où le 24 janvier, huit personnes sont mortes dans une bousculade. Mais elle s’est retrouvée coincée dans une circulation dense sur son chemin et n’a pas pu arriver à temps pour le coup d’envoi. Alors elle s’est glissée dans un bar et a regardé le match là-bas.

Le Cameroun s’est incliné 3-1 aux tirs au but. « Cela en valait la peine parce que je pouvais regarder avec des fans excités », a-t-elle déclaré.

Et elle criait et criait beaucoup.

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